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El nuevo uso de las plataformas petrolíferas abandonadas

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A medida que las plataformas de petróleo y gas en alta mar llegan al final de su vida útil, los notables ecosistemas debajo de las olas cobran vida.A medida que las plataformas de petróleo y gas en alta mar llegan al final de su vida útil, los notables ecosistemas debajo de las olas cobran vida.A medida que las plataformas de petróleo y gas en alta mar llegan al final de su vida útil, los notables ecosistemas debajo de las olas cobran vida.Las vigas de acero gris de Platform Holly se elevan 235 pies (72 m) sobre las aguas del Océano Pacífico, a solo un par de millas de la costa de Santa Bárbara. Sobre el agua, esta plataforma petrolera fuera de servicio es aburrida y sin vida, pero la vista debajo de la superficie es muy diferente. Debajo de las olas, peces de colores, cangrejos, estrellas de mar y mejillones se congregan en las enormes torres de acero, que se extienden por más de 400 pies (120 m) hasta el fondo del océano.
 
Hay más de 12.000 plataformas de petróleo y gas en alta mar en todo el mundo. A medida que drenan sus depósitos de combustibles fósiles bajo el mar, eventualmente se extinguen cuando producen muy poco combustible para que la extracción sea rentable para sus operadores.
 
La gran pregunta es qué hacer con estas enormes estructuras cuando los combustibles fósiles dejen de fluir. Con frenar el cambio climático aumentando en la agenda internacional , y con algunos cuestionamientos sobre si ya hemos superado el pico del petróleo, acelerado por la pandemia de coronavirus , la cantidad de plataformas obsoletas en el océano aumentará. Sacarlos del agua es increíblemente costoso y laborioso . Permitir que se oxiden y se deterioren es un riesgo ambiental que podría dañar gravemente los ecosistemas marinos.
 

Para algunas especies, las plataformas marinas son incluso mejores viveros que los arrecifes naturales. Los altísimos pilones son el lugar perfecto para el desove de diminutas larvas de peces.

 
La práctica de transformar plataformas en arrecifes en los Estados Unidos se remonta a casi 40 años. En 1984, el Congreso de los EE. UU. firmó la Ley Nacional de Mejora de la Pesca que reconoció los beneficios que brindaban los arrecifes artificiales y alentó a los estados a elaborar planes para convertir las plataformas obsoletas en arrecifes. Los cinco estados costeros del Golfo de México (Alabama, Florida, Luisiana, Mississippi y Texas) tienen programas de plataformas a arrecifes y han convertido más de 500 plataformas de petróleo y gas en arrecifes artificiales.
 
Cuando las compañías petroleras dejan de perforar en estos estados, desmantelan su plataforma sellando el pozo de petróleo. Luego, pueden optar por eliminar toda la plataforma o convertirla en un arrecife eliminando solo la sección superior de la estructura.
 
Cuando las plataformas marinas dejan de funcionar, pueden dejarse en su lugar y mantenerse para la vida silvestre o desmantelarse Cuando las plataformas marinas dejan de funcionar, pueden dejarse en su lugar y mantenerse para la vida silvestre o desmantelarse Cuando las plataformas marinas dejan de funcionar, pueden dejarse en su lugar y mantenerse para la vida silvestre o desmantelarse
Pero hay una manera en la que estos viejos equipos pueden ser notablemente útiles: el equipo subterráneo proporciona el esqueleto ideal para los arrecifes de coral. Repletas de peces y otros animales salvajes, las plataformas marinas como Platform Holly son, de hecho, los hábitats marinos creados por el hombre más abundantes del mundo.
 
Reefing una plataforma es una propuesta atractiva para las compañías de petróleo y gas, ya que es significativamente menos costoso que la eliminación total y se estima que le ahorra a la industria millones de dólares cada año. Los activistas dicen que es una situación en la que todos ganan, ya que las empresas gastan la mitad de sus ahorros de desmantelamiento en el programa de arrecifes artificiales del estado. Este dinero se destina al mantenimiento de las plataformas, la conservación marina y la educación. Debido a la abundancia de especies marinas que allí habitan, las plataformas del Golfo de México se han convertido en puntos de acceso para el buceo, el snorkel y la pesca recreativa.
 
Las científicas marinas Emily Hazelwood y Amber Sparks tienen la misión de replicar este éxito de conservación en otras partes del mundo. Fundaron la organización Blue Latitudes, con sede en California, en 2014 para crear conciencia sobre los beneficios de las plataformas y persuadir a las compañías petroleras y a los gobiernos para que las designen como arrecifes permanentes.
 

En 2019, el gas representó el 21% y el petróleo el 34% de las emisiones mundiales de CO2 provenientes del combustible, con una proporción significativa proveniente de plataformas marinas como estas.

 
Las plataformas marinas se encuentran entre los hábitats de peces más productivos del mundo , según el biólogo marino Milton Love, quien ha pasado 20 años estudiando las poblaciones de peces alrededor de las plataformas de petróleo y gas en California. Proporcionan alimento a la fauna marina, refugio de los depredadores y un caldo de cultivo seguro.
 
Para algunas especies, las plataformas son incluso mejores viveros que los arrecifes naturales, dice Love. Los altísimos pilones son el lugar perfecto para el desove de las diminutas larvas de peces. "Muchos de ellos simplemente están a la deriva", dice Love. "Quieren establecerse". Las estructuras submarinas de 500 pies (150 m) de altura brindan una oportunidad para eso.
 
Uno de los grandes beneficiarios es el róbalo, cuyas poblaciones se han reducido considerablemente debido a la sobrepesca a lo largo de la costa oeste de EE. UU. Estos peces se encuentran en abundancia alrededor de las plataformas petroleras. Por ejemplo, las plataformas han ayudado a revivir el róbalo bocaccio, en peligro crítico de extinción . "Hemos encontrado una densidad muy alta de bocaccio joven en las plataformas, alrededor de 400 000 en seis plataformas. No vimos eso en los arrecifes naturales", dice Love, y agrega que la cantidad de bocaccio juvenil encontrada en las plataformas fue suficiente para impulsar la población adulta de la población de la costa del Pacífico en alrededor del 3%.
 
Las abundantes poblaciones de peces que se encuentran en las plataformas de California pueden atribuirse en parte al hecho de que las plataformas petrolíferas sirven como áreas marinas protegidas de facto , dice Love. En California, está prohibido pescar alrededor de plataformas de petróleo y gas.
 
Los peces desplazados a menudo regresan a sus plataformas de origen, que brindan un hábitat seguro y versátil (Crédito: James Wiseman) Los peces desplazados a menudo regresan a sus plataformas de origen, que brindan un hábitat seguro y versátilLos peces desplazados a menudo regresan a sus plataformas de origen, que brindan un hábitat seguro y versátil (Crédito: James Wiseman) Los peces desplazados a menudo regresan a sus plataformas de origen, que brindan un hábitat seguro y versátilLos peces desplazados a menudo regresan a sus plataformas de origen, que brindan un hábitat seguro y versátil (Crédito: James Wiseman) Los peces desplazados a menudo regresan a sus plataformas de origen, que brindan un hábitat seguro y versátil
 
 
"Estamos tratando de ayudar al público en general a comprender que la conservación no siempre se trata solo de salvar a las ballenas", dice Sparks. "Hay otras formas en que podemos ver ideas complejas en nuestros océanos, como la reutilización de estructuras hechas por el hombre como arrecifes artificiales".
 
Hazelwood y Sparks tienen plataformas de arrecifes desde Tailandia hasta África occidental, evitando que más de una docena de grandes ecosistemas marinos desaparezcan.
 
Para un estudio, Lowe conectó sensores a los peces que vivían en tres plataformas petroleras, antes de trasladarlos a un arrecife natural ubicado a una distancia de hasta 18 km (11 millas) y monitorear sus movimientos durante dos años. Una cuarta parte de los peces, en todas las especies, regresaron rápidamente a su plataforma petrolera de origen , mientras que otros migrarían de regreso durante las temporadas no reproductivas. "Tenían una mayor probabilidad de volver a su plataforma original que a otro lugar. Realmente les gusta su plataforma de origen. Esto nos mostró mucho sobre cómo los peces tratan la plataforma como un hábitat", dice Lowe.
 

Los californianos se oponen mucho al petróleo y el gas en alta mar y muchos de ellos quieren que su costa y su vista estén libres de esas estructuras – Kristen Hislop

 
Una de las razones de esta afinidad es que las plataformas ofrecen una propiedad que rara vez se encuentra en aguas abiertas sin rasgos distintivos: su considerable altura. La plataforma actúa como un pináculo y permite que los peces se muevan hacia aguas más profundas a medida que maduran, sin tener que abandonar su hábitat, según Lowe. Por lo general, los peces que viven en arrecifes poco profundos dejarán su hábitat cuando estén completamente desarrollados y se aventuren a mar abierto. Los peces que se encuentran en las plataformas petrolíferas simplemente tienen que descender por la plataforma, sin alejarse nunca de su refugio.
 
Muchos científicos piden que las plataformas californianas se conserven como arrecifes artificiales, dados los abundantes ecosistemas que albergan. El estado introdujo una ley en 2010 que permite que las plataformas se conviertan en arrecifes, pero hasta la fecha no se han convertido plataformas en arrecifes. Eso podría cambiar en la próxima década; ocho de las 27 plataformas del estado ya no están en funcionamiento y varias serán desmanteladas en los próximos años.
 
Sparks de Blue Latitudes dice que es un desafío convencer a los californianos, "la gente más ecológica que conocerá", de los méritos de mantener las plataformas en el océano. California es el estado de EE. UU. con los objetivos climáticos más ambiciosos. Para 2030, el estado tiene como objetivo reducir las emisiones en un 40% en comparación con los niveles de 1990 y aprobó una ley que establece que toda la electricidad debe provenir de fuentes libres de carbono para 2045 .
 
"Los californianos se oponen mucho al petróleo y el gas en alta mar y muchos de ellos quieren que su costa y su vista estén libres de esas estructuras", dice Kristen Hislop, conservacionista marina del Environmental Defense Center, un grupo de defensa con sede en la región de Santa Bárbara, donde hay son 20 plataformas.
 
Si bien la vida marina podría beneficiarse de las estructuras del subsuelo, existen preocupaciones sobre los programas de plataformas a arrecifes que también apoyan las industrias extractivaSi bien la vida marina podría beneficiarse de las estructuras del subsuelo, existen preocupaciones sobre los programas de plataformas a arrecifes que también apoyan las industrias extractivaSi bien la vida marina podría beneficiarse de las estructuras del subsuelo, existen preocupaciones sobre los programas de plataformas a arrecifes que también apoyan las industrias extractiva
 
No es difícil ver por qué algunos son reacios. La extracción y quema de combustibles fósiles, incluidos el petróleo y el gas, son los principales impulsores del cambio climático. En general, en 2019, el gas representó el 21 % y el petróleo el 34 % de las emisiones mundiales de CO2 provenientes del combustible , con una proporción significativa proveniente de plataformas marinas como estas y miles de otras.
 
Pero las objeciones no son solo simbólicas. Existe la preocupación de que los ahorros de costos ofrecidos a las compañías petroleras en el marco del programa de plataformas a arrecifes puedan alentarlas a expandirse, señala Hislop. Ella agrega que la investigación y las discusiones sobre qué hacer con las plataformas una vez que han sido desmanteladas están en curso.
 
Pero Blue Latitudes dice que el objetivo de las plataformas en los arrecifes no es recompensar a los contaminadores e impulsar la industria petrolera, sino proteger los valiosos hábitats marinos al ofrecer una alternativa a la eliminación completa de la plataforma.
 
Si se derriban las plataformas de California, se perderían 27 enormes ecosistemas marinos. Algunas de estas plataformas son más altas que la Torre Eiffel: la plataforma Harmony en el Canal de Santa Bárbara, por ejemplo, alcanza profundidades de 1198 pies (365 m). "Las plataformas de California son algunas de las más grandes y profundas del mundo", dice Hazelwood. "Ni siquiera ves los rayos, están tan incrustados con la fauna marina".
 
Por Isabelle Gerretsen
 
BBC.COM
 
 

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