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Por qué los proveedores de gas del Reino Unido van a la quiebra y quién paga

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El Reino Unido tiene uno de los mercados energéticos más desregulados del mundo. Los clientes pueden comprar gas natural para sus hogares directamente de los grandes proveedores o de los más pequeños que compran gas en el mercado mayorista y lo venden. El sistema funciona bien en condiciones normales, pero se rompió en septiembre debido a la presión de los precios récord causados ​​por las interrupciones del suministro en Europa y el aumento de la demanda mundial posterior a la pandemia. Una gran pregunta es quién termina pagando la factura.  
 
1. ¿De qué manera se están descomponiendo las cosas?
Dos proveedores de energía del Reino Unido con más de medio millón de clientes cerraron sus operaciones a mediados de septiembre, como parte de una serie de empresas que fracasaron este año. Los mayores proveedores de energía del Reino Unido están buscando un paquete de apoyo de emergencia de miles de millones de libras del gobierno para ayudar, incluida la creación de un llamado banco malo para absorber a los clientes potencialmente no rentables.
 
2. ¿Por qué los proveedores no pueden simplemente subir los precios?
El regulador del Reino Unido, Ofgem, establece un límite para los precios de la energía para los consumidores en las tarifas predeterminadas y lo revisa dos veces al año. Las facturas ya estaban programadas para aumentar para los hogares a partir del 1 de octubre después del aumento de límite más reciente de Ofgem. (Es probable que el aumento de las facturas ejerza una presión al alza sobre la inflación en el Reino Unido, que inesperadamente saltó por encima del objetivo del 2% del Banco de Inglaterra en los últimos meses). Los proveedores más pequeños pueden beneficiarse subcotizando a sus rivales más grandes cuando los precios en el mercado mayorista son bajos. inferiores a los sujetos a contratos a largo plazo por parte de los proveedores. Cuando los precios al por mayor se disparan, como lo han hecho recientemente, las empresas más pequeñas se ven presionadas. 
 
3. ¿Qué sucede cuando un proveedor de gas quiebra?
En teoría, Ofgem simplemente asigna a los clientes de un proveedor fallido a otra empresa. La solución funciona cuando esos clientes son rentables para un rival, pero es más difícil de imponer cuando traen pérdidas. Es por eso que los proveedores más grandes buscaban apoyo financiero del gobierno para aliviar el impacto que se les pedía que absorbieran. Hubo paralelismos con la crisis financiera mundial de hace una década, cuando se pidió a los bancos saludables que ayudaran a rescatar a los rivales en quiebra y se tuvieron que crear instituciones separadas para manejar los préstamos incobrables.
 
4. ¿Por qué el mercado del Reino Unido funciona de esta manera?
La desregulación del mercado se remonta al gobierno conservador de la primera ministra Margaret Thatcher en la década de 1980, como parte de un impulso para reducir el papel del gobierno en la economía. El objetivo era reducir los costes para los consumidores y darles más opciones en su fuente de suministro. Durante la última década, el gobierno ha alentado a un gran número de proveedores a ingresar al mercado, contribuyendo al alto nivel de competencia actual.
 
5. ¿Qué proveedores de gas se ven afectados?
 
Utility Point, que vende gas y electricidad a alrededor de 220.000 clientes domésticos, y People's Energy, con unos 350.000 clientes domésticos, anunciaron que dejarían de operar, según Ofgem. Los clientes de Utility Point fueron asignados a Electricite de France SA. Pfp Energy y Moneyplus Energy, con 94.000 clientes combinados, cerraron a principios de mes y Ofgem transfirió a sus clientes a la unidad British Gas de Centrica Plc, que también adquirió clientes de People's Energy . La industria advirtió que de más de 50 empresas en el sector, menos del 20% podría estar en el negocio a fines de 2021.
 
6. ¿Es esto solo un problema del Reino Unido?
No. Los precios del gas natural también han aumentado en Europa, debido en parte a que Rusia, un proveedor clave, limita los flujos adicionales al continente. Con solo unas pocas semanas antes del inicio de la temporada de calefacción, los sitios de almacenamiento en Europa estaban llenos en menos del 72%, el nivel más bajo para esta época del año en más de una década. Los países europeos han intervenido para ayudar a los consumidores, con España aliviando el costo de las facturas de energía y Grecia anunciando un subsidio para todos los hogares.
 
7. ¿Cuáles son las posibles soluciones?
Aparte del “banco malo” buscado por los proveedores de energía, los posibles pasos incluyen que el gobierno suscriba la deuda de los proveedores más grandes si incurren en pérdidas de nuevos clientes, o que la propia Ofgem intervenga y dirija a los proveedores fallidos. El gobierno también podría asumir parte del costo de adquirir nuevos hogares. También podría diferir las contribuciones de las empresas a los subsidios a las energías renovables y las medidas de seguridad del suministro. 
 
Por Guy Collins y Rachel Morison para BLOOMBERG