updated 12:11 PM, Aug 12, 2020 America/Bogota
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Por qué las compañías eléctricas no pueden abandonar el carbón todavía

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Coal TERMINALSiempre hemos tenido dificultades para entender por qué las compañías eléctricas estadounidenses no han cerrado simplemente rápidamente las antiguas, más pequeñas y menos eficientes centrales de carbón. Desde una perspectiva de negociación simple, pensamos que la industria de servicios públicos estadounidense habría saltado a la oportunidad. A cambio, habríamos pedido la recuperación completa de los activos de carbón ahora "varados" y al menos diez años de status quo regulatorio. Actualizar una flota de generación de energía de esta manera es similar a una corporación al ras con efectivo actualizando su flota de vehículos a EVs antes de lo previsto para reducir los gastos de combustible. Esto habría dejado a la industria eléctrica estadounidense con una flota generadora más moderna y menores gastos de O&M. Lo que es peor es que los líderes de la industria también han desperdiciado la oportunidad de reducir los gastos de combustible cambiando el carbón por gas natural. Si se tratase de una industria competitiva, este tipo de error de gestión sería un error fatal.
 
Pero ahora hay otro problema. Todos nuestros lectores saben que tanto las centrales eléctricas alimentadas con carbón como las de gas natural emiten CO2 junto con otras emisiones. Y no estamos buscando una pelea aquí sobre la cual es un combustible de caldera más limpio sobre una base de "todo en". Nuestro punto aquí es que hubo un período en el que los ejecutivos de la industria podrían haber segregado conceptualmente sus activos emisores de CO2 en la mente pública. Esto habría significado sacrificar y reemplazar el carbón por adelantado. ¿Entonces? Obtenga la entrada regulatoria de gas como combustible de caldera de transición. No es ideal tal vez, pero esto podría haber sido visto como un compromiso hacia un futuro energético más limpio.
 
Pero en su lugar, los ejecutivos de servicios públicos estadounidenses han elegido un camino diferente. No sabemos qué es lo opuesto al síndrome de Estocolmo, pero creemos que lo estamos viendo. No es ningún secreto que el régimen regulatorio estadounidense es una pálida imitación de su antiguo yo más robusto a principios del siglo XX. La literatura académica a menudo se refiere a esto como captura regulatoria, es decir, los reguladores son "capturados", ya sea financiera o cognitivamente, por la industria que se supone que deben regular. (Aunque es un ejemplo crudo, esto es similar a un juez en la nómina de la mafia dispensando sentencias indulgentes por dinero en efectivo.) Pero, ¿qué les sucede a los líderes de la industria después de que "capturan" a sus reguladores? En los Estados Unidos hemos visto a los servicios públicos asociarse con la industria energética y coquetear con los defensores políticos del negacionismo del cambio climático.
 
Y este es el problema. En última instancia, la regulación es un proceso político. Y si contaminando, el cambio climático que niega los servicios públicos se ve cada vez más como parte del problema, entonces los políticos emprendedores pronto parecerán prometedores para nombrar reguladores "honestos". Como cuestión práctica, esto significa un mayor escrutinio para todas las centrales eléctricas emisoras de CO2, tanto en los activos de carbón como en los de gas. La oportunidad de algún tipo de gran ganga sobre la composición de la mezcla de generación de energía de Los Estados Unidos ha pasado porque los líderes de la industria jugaron su mano.
 
Ciertamente no esperábamos perfiles con valentía, pero al menos algo más allá de su deriva de medio corazón y cámara lenta a la reducción de carbono. Un estudio reciente de los analistas de equidad energética de Bank of America proporcionó la respuesta, aunque no en tantas palabras.
 
El informe de la correduría mostró que las empresas de servicios públicos propiedad de los inversionistas estadounidenses todavía tenían 55.000 millones de dólares en activos relacionados con el carbón todavía en su base de tasas (la mitad para la generación de energía/la mitad para equipos de "depuración" no depreciados). Esa cantidad suma el 10% de su base de tasas. (Nota del autor: la base de tasas representa los activos de la utilidad que sus reguladores, principalmente a nivel estatal, les permiten obtener un retorno de su inversión y recuperar todos los costos de.)
 
Los servicios públicos pueden tener otros 15.000 millones de dólares de inversión restantes en plantas de carbón. Esas empresas de servicios públicos nunca considerarían cerrar una planta de carbón a menos que se depreciara por completo o los precios se hubieran movido sustancialmente contra ellos y los miembros de la cooperativa estuvieran en rebelión, lo que está empezando a suceder.
 
Argumentarán que hicieron un trato con los reguladores para aceptar un bajo retorno de la inversión a cambio de la seguridad del capital y los ingresos. No ganaron extra por contingencias. (Los generadores no-utilidades también tienen inversiones, pero han optado por apostar a que podrían obtener ganancias de tamaño de las centrales de combustibles fósiles más sucias antes de que el público se alarme sobre el cambio climático. Parece que han perdido esta apuesta.)
 
Pero es este equilibrio indepreciado de carbón disparado generando base de activos, y los reguladores que lo siguen permitiendo, ese es un impedimento clave para cerrar permanentemente estaciones generadoras de carbón en los Estados Unidos. Estos activos son responsables del 15% de las emisiones de gases de efecto invernadero de Estados Unidos.
 
Hay otro impedimento para una rápida remediación ambiental de la industria. La electricidad generada a partir de centrales eléctricas de carbón relativamente antiguas sigue siendo más barata. El carbón se ha vuelto más caro que cantidades comparables de gas natural. Pero los costos de capital de los activos antiguos son mucho más bajos debido a la inflación de los costos de las centrales eléctricas en los últimos treinta o cuarenta años. Además, si se requiere almacenamiento de energía para las energías renovables, entonces la comparación de costos de la nueva generación de energía antigua se vuelve aún más poco atractiva.
 
Hicimos un cálculo rápido de los precios de la electricidad en los estados de combustión de carbón y llegamos a la conclusión de que la sustitución del carbón por energías renovables durante cinco años más el pago de los costes varados elevaría los precios entre un 7 y un 9% anual durante ese período. Esto es aproximadamente dos o tres veces el nivel anual esperado de aumentos de precios para el servicio público. Mal. Pero los generadores de energía, si quieren mantenerse en el negocio, tienen que reemplazar el equipo de envejecimiento eventualmente.
 
E incluso la planta generadora de energía convencional, disparada por fósiles, costaba mucho más que un equipo similar hace 40 años. Los precios tendrían que subir, calculamos, tal vez 4-6% al año sólo para modernizar la flota existente en su perfil de emisiones actual. Como resultado, el costo incremental para los consumidores estadounidenses de descarbonización de las centrales eléctricas llega a alrededor del 3% por año. (Véanse nuestros artículos del 14de marzo, 13 de abril y 23 de abrilde 2020 para más detalles).
 
Desde una perspectiva gubernamental o de política pública, abordar la generación de energía alimentada por carbón tiene una ventaja sobre otros medios para reducir las emisiones. Hay sólo unos pocos cientos de estas centrales eléctricas en todo el país. Mucho más fácil de regular. Y todos ellos son propiedad de un número relativamente pequeño de servicios públicos totalmente capaces de cumplir con el medio ambiente. Por el contrario, hay decenas de millones de automóviles y edificios. Por no hablar de fábricas y granjas.
 
Los principales obstáculos para un cambio significativo son los siguientes. Los estados del sur y del oeste disfrutan actualmente de bajos precios de la electricidad porque sus servicios públicos queman carbón. Sus reguladores seguirán siendo reacios a imponer cambios relacionados con el medio ambiente que aumentarían los precios. En segundo lugar, los servicios públicos siguen oponiéndose a la descarbonización de la flota a menos que puedan recuperar completamente los costos varados. En tercer lugar, se afirma que la descarbonización tiene repercusiones perjudiciales en las economías locales (facturas de electricidad más altas, mineros de carbón desempleados). Sin embargo, eliminar la quema de carbón es la forma más fácil y posiblemente más rentable de descarbonizar la producción de electricidad estadounidense.
 
También hay un papel aquí para el gobierno federal. Un impuesto al carbono hace que la generación de carbón sea menos competitiva. Los federales también podrían comprar viejas centrales eléctricas a valor de libro o de mercado de empresas cooperantes (dejando que las demás asocien el riesgo de pérdidas futuras) con la salvedad de que el dinero recibido debe ir a la generación no fósil u otros medios para reducir las emisiones de carbono. El Tesoro tiene la capacidad actual de pedir prestado para fines públicos como este a muy bajo costo. ¿por qué? Porque una reducción del 15% en las emisiones de gases de efecto invernadero de Estados Unidos produce beneficios tangibles para todo el país.
 
En general, vemos que la superación del bloqueo de costes varados es la principal dificultad para acelerar el programa de descarbonización de la industria eléctrica. La propia industria, al tomar partido en la política de emisiones de CO2, ha hecho una resolución fácil de este cada vez más difícil dado nuestro clima político altamente polarizado. En efecto, han añadido combustible a un incendio y ahora se sorprenden por el calor.
 
Por Leonard Hyman y William Tilles por Oilprice.com

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