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Por qué la COP26 debería centrarse en la demanda de hidrógeno

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La reciente concesión de un premio Nobel relacionado con la ciencia del cambio climático y la publicación de Net Zero de la IEA para 2050 muestran cómo hemos progresado, pero hay más por hacer

A medida que la COP26 llega a su fin, los observadores deberían estar atentos a las políticas o regulaciones diseñadas para aumentar la demanda de hidrógeno.A medida que la COP26 llega a su fin, los observadores deberían estar atentos a las políticas o regulaciones diseñadas para aumentar la demanda de hidrógeno.La 26ª sesión de la Conferencia de las Partes (COP 26) de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC) tuvo lugar la semana. Se ha denominado la "última y mejor esperanza" para que las naciones logren el objetivo de París de limitar el aumento de temperatura a 1,5 grados C para mediados de siglo.
 
Otra novedad es el abandono del caso base de las tendencias actuales. En cambio, un 'escenario de políticas declaradas' (STEPS) sirve como escenario de caso base, que por primera vez muestra una caída leve de la demanda de combustibles fósiles para 2050, con un crecimiento neto en la demanda de energía de fuentes bajas en carbono. 
 
Por lo tanto, el informe muestra un progreso modesto pero real que ya se está haciendo en las iniciativas actuales para controlar las emisiones de carbono en todo el mundo, aunque están muy lejos de alcanzar el objetivo de París. O, como dice el informe de la IEA, "Se avecina una nueva economía energética".
 
En los STEPS, la demanda de combustibles fósiles se estabiliza en la década de 2030. Una política pública más ambiciosa está contenida en el 'escenario de promesas anunciadas' (APS), que hace que la demanda de petróleo alcance su punto máximo en la década de 2020. Este escenario asume Contribuciones Determinadas a Nivel Nacional (NDC) mejoradas en el marco de la COP, para limitar el aumento de temperatura a 2 grados C para fines de este siglo. Pero esto está muy por debajo de la seguridad climática que ofrece la NZE.  
 
Gran parte del informe WEO-2021 tiene como objetivo cerrar esta brecha, mostrando las deficiencias que podrían compensarse en Glasgow, para lograr realmente cero emisiones netas en 2050. Actualmente, las promesas anunciadas llenan cerca del 20% del espacio entre la base caso de políticas declaradas y el aspiracional NZE. 
 
El informe analiza la brecha en el sector de la energía y en cada sector de uso final: industria, transporte y edificios. El hidrógeno juega un papel importante en cada uno. 
 
Intervención necesaria ahora 
 
La descarbonización del sector eléctrico da el mayor impulso en el escenario NZE en los próximos diez años. La eficiencia energética y la demanda evitada también son fundamentales. Y en todos los sectores, la innovación en energías limpias debe ocurrir para lograr el objetivo de París. Los combustibles bajos en carbono y los electrolizadores de hidrógeno se consideran "áreas tecnológicas clave" en la hoja de ruta de la AIE. 
 
Para el hidrógeno, el informe WEO-2021 enfatiza la necesidad de probar tecnologías y construir infraestructura habilitadora durante la década de 2020, aunque su impacto significativo en las emisiones no ocurrirá hasta después de 2030. Por lo tanto, en los escenarios APS y NZE, la cantidad real de baja -los combustibles a base de hidrógeno y carbono en 2030 son bastante pequeños, representando menos del 1,5% del consumo final total para 2030 (frente a casi nada hoy). Pero el progreso hacia 2030 será fundamental para su éxito posterior.  
 
Pero ahora se necesita más apoyo político, afirma la AIE, con una gran expansión de las políticas para apoyar el desarrollo de combustibles a base de hidrógeno. Las intervenciones políticas y regulatorias concertadas deben comenzar a sentar las bases ahora para el hidrógeno, para eventualmente reducir los costos de producción y expandir el uso después de 2030.  
 
Creando mercados para estimular la innovación
 
Con la tecnología y la infraestructura implementadas, el mercado de hidrógeno bajo en carbono se expande exponencialmente en los años posteriores a 2030, según la hoja de ruta de emisiones netas cero de la AIE. El suministro de hidrógeno y combustibles a base de hidrógeno de fuentes bajas en carbono se multiplica por seis con respecto a los niveles actuales para convertirse en un notable 10% del consumo total de energía final en 2050. Su uso se extiende a todo el sector energético. 
 
Llegar a ese resultado requerirá una inversión masiva en los próximos diez años. Según los datos del informe Global Hydrogen Review 2021 de la IEA , también publicado en octubre, países con estrategias de hidrógeno han comprometido alrededor de USD 37 mil millones para limpiar H2. Las empresas han anunciado una inversión de 300.000 millones de dólares. Sin embargo, según la AIE, el nivel de inversión pública y privada deberá alcanzar los 1,2 billones de dólares en 2030 para que el hidrógeno logre su contribución a las emisiones netas cero en 2050. 
 
A partir de esto, parece que los anuncios de grandes proyectos de los últimos dos años, aunque importantes, son solo una parte de la ecuación. Han prestado mucha atención a los esfuerzos para producir hidrógeno bajo en carbono en grandes cantidades. Sin embargo, también se necesitan políticas para aumentar la demanda y expandir enormemente el mercado de hidrógeno limpio. 
 
Hasta ahora, los anuncios de alto nivel y las promesas de muchos países son impresionantes. El mundo está comenzando a parecer que está en un viaje inevitable, aunque intermitente, hacia una economía baja en carbono. 
 
La cumbre de líderes ha terminado y los negociadores se están poniendo manos a la obra para definir los detalles y las reglas de los planes de reducción de carbono de los países. Lo que surja dirá mucho sobre el futuro del hidrógeno bajo en carbono. Ya existe una buena base para juzgar el resultado en un informe publicado como "manual" para la conferencia. Una hoja de ruta hacia 2050
 
 
Dos eventos recientes previos a la COP 26 muestran cómo la conversación en torno a la energía ha cambiado fundamentalmente. Una política simbólica y otra de influencia directa, pueden predecir un progreso significativo en Glasgow. 
 
Simbólico fue el anuncio el mes pasado del primer premio Nobel directamente relacionado con el cambio climático. El premio de física fue para tres científicos cuya investigación hace décadas hizo posible correlacionar estrechamente las emisiones de CO2 con el calentamiento planetario. 
 
Sus avances permitieron el desarrollo de modelos climáticos confiables de largo alcance que producen escenarios energéticos y climáticos. 
 
Este mismo modelo climático hizo posible otro avance significativo este año cuando la Agencia Internacional de Energía (AIE) publicó Net Zero para 2050: una hoja de ruta para el sistema energético global. Ahora es un documento de orientación para la agencia. 
 
Es un umbral institucional importante que coloca una acción climática muy fuerte en el centro de su trabajo. Pero el escenario de la IEA no es un pronóstico de lo que la agencia cree que sucederá; en cambio, es una hoja de ruta que muestra cómo llegar a un objetivo deseado. 
 
No es un pronóstico y lo que harán los gobiernos es básicamente desconocido; podrían incumplir o no cumplir sus promesas. No hay ningún caso que evalúe lo que la IEA considera probable que suceda, o lo que sucede si los países no cumplen con sus compromisos. Algunos consideran problemática la negativa de la agencia a pronosticar.  
 
"La IEA parece estar estancada entre sus dos misiones de seguridad energética y sostenibilidad, como de hecho lo está gran parte del establecimiento de políticas energéticas occidentales", dice Robin Mills, columnista y director ejecutivo de Qamar Energy, con sede en Dubai. 
 
"Simpatizo con su dilema", agrega, "porque este es un mensaje muy difícil de comunicar con precisión a los legisladores y al público en general".    
 
El impacto real de la elaboración de escenarios de la IEA se está probando ahora en la COP 26, donde la agencia está desempeñando un importante papel de asesoría. Su escenario de emisiones netas cero es ahora una parte integral de su informe anual World Energy Outlook (WEO-2021), publicado el mes pasado para servir como un "manual" para la cumbre. 
 
De modo que el trabajo de los premios Nobel de hace décadas ha pasado a jugar directamente en la política energética, y con cierta urgencia. El director ejecutivo de la IEA, Fatih Birol, en comentarios que acompañan a WEO-2021, dijo que la década de 2020 será una década fundamental para los esfuerzos climáticos. Y el nuevo informe deja en claro que esto es especialmente cierto para el hidrógeno bajo en carbono, que tiene un papel clave en los escenarios. 
 
Escenarios: cerrar la brecha
 
WEO-2021 se publicó a principios de este año que en años anteriores en previsión de la próxima reunión de la COP26. Se centra en la brecha entre las promesas anunciadas de los países y la hoja de ruta de carbono neto cero, presumiblemente para impulsarlas en Glasgow.  
 
Está estructurado en torno a tres escenarios que avanzan de las políticas a las promesas y al cero neto, con su escenario de cero emisiones netas (NZE) como foco central y aspiración, un camino difícil pero aún factible contra el cual se comparan los otros escenarios.
 
El informe muestra cambios sutiles en la perspectiva de la agencia para respaldar su escenario neto cero. 
 
Por primera vez, dice que se requieren más energías renovables no solo para lograr la neutralidad de carbono, sino para estabilizar los sistemas energéticos y suavizar la volatilidad de los precios del petróleo y la electricidad. Esta adición invierte el énfasis habitual en la volatilidad de las energías renovables y parece bastante pragmática a la luz de la actual crisis energética mundial.  
 
Por lo tanto, lo que la COP 26 debería aportar son compromisos mucho más amplios con las políticas diseñadas para crear demanda y, por lo tanto, estimular una importante inversión en innovación. Dicha creación de demanda abarcará una amplia variedad de instrumentos de política, incluidos los precios del carbono, las subastas, las cuotas, los mandatos y los requisitos de adquisiciones. Los gobiernos deberán imponer estándares, incentivos y reglas para crear mercados. Por ejemplo, podrían establecer fechas y plazos específicos para la producción de acero con bajas emisiones de carbono e incluso sin carbono y otros productos industriales. 
 
Este tipo de medidas no se han aplicado ni discutido ampliamente. Pero su gran utilidad sería generar confianza en los inversores, saber que existirán mercados para los combustibles a base de hidrógeno y para las tecnologías innovadoras necesarias para producirlos a precios competitivos. 
 
Un compromiso generalizado con las políticas para aumentar la demanda de hidrógeno sería un logro importante de la COP 26. Esto podría reducir considerablemente el costo de las tecnologías limpias de H2 en todo el mundo, sentando las bases para una rápida expansión de la producción en las próximas décadas. Lo que suceda en Glasgow podría hacer o deshacer la década crucial.  
 
Por Alan P. Mammoser para Oilprice.com