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Descubren la reserva de litio más grande del mundo bajo el mar de Salton, en California

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 El depósito de litio de Salton Sea contiene un estimado de 18 millones de toneladas, suficiente para soportar más de 375 millones de baterías de vehículos eléctricos.

 
El descubrimiento podría llevar a Estados Unidos hacia la autosuficiencia en litio, reduciendo la dependencia de las importaciones y mejorando la seguridad energética nacional.El descubrimiento podría llevar a Estados Unidos hacia la autosuficiencia en litio, reduciendo la dependencia de las importaciones y mejorando la seguridad energética nacional.El Departamento de Energía de Estados Unidos ha realizado su segundo gran descubrimiento de litio este año, los cuales prometen hacer que el país sea autosuficiente en el metal crítico de las baterías durante décadas. El Departamento de Energía ha descubierto un enorme depósito de litio debajo del mar Salton de California, que contiene un estimado de 18 millones de toneladas de litio.
 
Según el Departamento de Energía, con los avances tecnológicos esperados, los recursos totales de la región del Mar de Salton podrían producir más de 3.400 kilotones de litio, con un valor de hasta 540.000 millones de dólares y suficiente para soportar más de 375 millones de baterías para vehículos eléctricos (EV), más que el número total de vehículos que circulan actualmente por las carreteras estadounidenses.
"El litio es vital para descarbonizar la economía y cumplir con los objetivos del presidente Biden de una adopción del 50% de vehículos eléctricos para 2030", dijo Jeff Marootian, subsecretario adjunto principal de Eficiencia Energética y Energía Renovable.
 
"Este informe confirma la oportunidad única de construir una industria nacional de litio en el país y, al mismo tiempo, expandir la generación de electricidad limpia y flexible. Utilizando la innovación estadounidense, podemos liderar el futuro de la energía limpia, crear puestos de trabajo y una sólida cadena de suministro nacional, e impulsar nuestra seguridad energética nacional", declaró el Departamento de Energía.
 
El Departamento de Energía ha reconocido que Estados Unidos tiene actualmente capacidades limitadas para extraer, refinar y producir litio de origen nacional. De hecho, el país suele importar casi la mitad del litio que consume, casi todo procedente de Chile y Argentina.
 
Gran parte del litio importado a los EE. UU. se utiliza en la fabricación de productos industriales; sin embargo, una proporción cada vez mayor se destina ahora a la fabricación de baterías para vehículos eléctricos. Y esta proporción podría dispararse en los próximos años, ya que se prevé que la capacidad de las baterías de EE. UU. alcance los 620 GWh, frente a los 38 GWh de capacidad en 2021.
 
El yacimiento de litio de Salton Sea parece ser una verdadera mina de oro. Después de todo, el Departamento de Energía ha revelado que su Área de Recursos Geotérmicos Conocidos (KGRA, por sus siglas en inglés) tiene alrededor de 400 megavatios (MW) de capacidad de generación de electricidad geotérmica actualmente instalada, pero tiene el potencial de hasta 2.950 MW. El Departamento de Energía señala que la geología del subsuelo y la actividad geotérmica combinadas en el KGRA del Mar Salton dan como resultado altas concentraciones de litio, entre las concentraciones más altas de litio contenidas en las salmueras geotérmicas en todo el mundo.
 
Malas noticias para los alcistas del litio
 
Estados Unidos pronto podría llegar a ser autosuficiente en litio, gracias a una tecnología próxima: la extracción directa de litio (DLE). Las tecnologías DLE tienen como objetivo extraer ~ 90% de litio en agua salada en comparación con las tasas de extracción del 50% utilizando estanques convencionales. Su mayor ventaja es que son capaces de cosechar el metal en cuestión de días, mucho más rápido de lo que se requiere para extraer carbonato de litio de estanques de evaporación convencionales y minas a cielo abierto. La extracción directa de litio también viene con una bonificación ESG/sostenibilidad porque las minas DLE no solo son portátiles, sino que también pueden reciclar su agua dulce y limitar el uso de ácido clorhídrico.
Los avances en la extracción directa de litio pueden ser una gran noticia para el sector de los vehículos eléctricos, pero, por desgracia, no son el tipo de noticias de las que se alegrarán los alcistas del litio.
 
Como bien ha señalado el CEO de Tesla Inc. (NASDAQ:TSLA), Elon Musk, el litio es un elemento bastante común y abundante, pero su suministro se ve obstaculizado actualmente por técnicas de minería lentas e ineficientes. De hecho, las limitaciones de la minería son en gran parte culpables del loco ciclo de auge y caída del litio que hemos presenciado en los últimos dos años, cuando el suministro de litio al principio no pudo mantenerse al día con el aumento de la demanda antes de que los precios se desplomaran en medio de una avalancha de oferta fresca que entró en línea. Los precios del carbonato de litio se multiplicaron por más de diez desde diciembre de 2020 antes de alcanzar un máximo histórico de casi 600.000 yuanes (84.015 dólares) por tonelada en noviembre de 2022. Desde entonces, los precios han caído a 97.500 yuanes (13.650 dólares) por tonelada.
 
Fastmarkets ha pronosticado que los proyectos DLE a escala comercial podrían comenzar a entrar en funcionamiento tan pronto como en 2025 y podrían abastecer el 13% de la demanda mundial de litio para 2030.
 
En general, la industria DLE podría generar más de $ 10 mil millones en ingresos anuales en la próxima década. Uno de los bajistas del litio, Goldman Sachs, ha pronosticado que el suministro de carbonato de litio crecerá a un ritmo anual del 33%, considerablemente más rápido que la demanda de litio, que se espera que solo crezca al 25% anual. Si esta predicción resulta ser precisa, podemos esperar que el carbonato de litio permanezca deprimido en el futuro previsible.
 
"Nuestro análisis sugiere que DLE ampliará, en lugar de empinar, la curva de costos de la salmuera de litio con un proyecto promedio que probablemente se encuentre en el segundo o tercer cuartil de costos, según Morgan Stanley.
 
"Con el suministro adicional de litio resultante, también vemos el riesgo de que la implementación de DLE pueda extender el tamaño y la duración de los superávits del mercado de litio / reducir los déficits en comparación con nuestro saldo de SD de caso base (sin un impulso de la demanda con nueva oferta), donde ~ 20-40% de los proyectos de salmuera de América Latina que implementan DLE (recuperación de ~ 50% a ~ 80%) podrían agregar ~ 70-140ktpa LCE a partir de 2028+, aumentando la oferta mundial de materias primas de GSe en un 8%».
 
Por Alex Kimani para Oilprice.com