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Minería de hidrógeno: el nuevo reto de la transición energética

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Investigadores franceses han descubierto un importante flujo de hidrógeno natural en una mina albanesa.
 
 
El descubrimiento ha despertado el interés en el hidrógeno geológico como una alternativa prometedora y potencialmente más limpia al hidrógeno verde.El descubrimiento ha despertado el interés en el hidrógeno geológico como una alternativa prometedora y potencialmente más limpia al hidrógeno verde.A principios de este mes, investigadores franceses informaron del mayor flujo de hidrógeno natural en una mina en Albania. Uno de ellos se refirió a él como "un jacuzzi". New Scientist, que publicó un informe sobre el descubrimiento, dijo que el depósito podría dar a los científicos una pista sobre dónde buscar más hidrógeno natural. Porque se necesita con urgencia.
 
"Es probable que la mayor parte del hidrógeno sea inaccesible, pero una recuperación de unos pocos puntos porcentuales seguiría abasteciendo toda la demanda proyectada -500 millones de toneladas al año- durante cientos de años".
Esto es según Geoffrey Ellis, geoquímico petrolero del Servicio Geológico de Estados Unidos y líder del proyecto de un estudio que sugirió que puede haber hasta 5 billones de toneladas de hidrógeno bajo tierra.
 
El hidrógeno, portador de energía y el elemento más abundante en el universo, se promociona como un elemento clave de la transición energética porque cuando se quema, solo emite vapor de agua.
 
Debido a esa atractiva cualidad, ha habido ideas para usarlo como reemplazo del gas natural y usarlo en la calefacción del hogar, y ya existe un pequeño mercado para los automóviles alimentados con hidrógeno, y grandes planes en Europa y los EE. UU. para convertir el hidrógeno verde en la nueva normalidad para todas las industrias que actualmente usan hidrógeno derivado de hidrocarburos. en particular los fertilizantes y la refinación de petróleo.
 
Una ambición mayor parece ser convertir el hidrógeno libre de emisiones en un sustituto del gas natural en un intento por deshacerse de todos los hidrocarburos, independientemente de la huella de emisiones. Pero esa visión se ha topado con problemas en el mundo real, incluido el costo prohibitivo de producción y la capacidad sustancial de generación eólica y/o solar que aún no se ha construido.
 
Lo anterior es cierto incluso para los líderes de capacidad como España, que tiene algunas ambiciones importantes en el espacio del hidrógeno verde. Construir la capacidad de generación necesaria para cumplir con estas ambiciones llevará tiempo y miles de millones en inversiones, lo cual es un problema porque hay un sentido de urgencia en la retórica de los políticos europeos sobre el hidrógeno.
 
El hidrógeno geológico, por otro lado, está ahí sentado, esperando ser extraído y utilizado, al parecer. Esto podría hacerse de forma mucho más barata que producir hidrógeno verde, según los investigadores citados por el FT. También sería una forma más limpia de obtener hidrógeno.
 
"El hidrógeno geológico representa una oportunidad extraordinaria para producir hidrógeno limpio de una manera que no solo sea baja en carbono, sino también baja huella de tierra, baja huella hídrica y bajo consumo de energía", dijo el director comercial de una startup respaldada por el fondo Breakthrough Energy Ventures de Bill Gates.
Algunos están empezando a hablar de una fiebre del oro para el hidrógeno geológico, destacando los desafíos para convertir el hidrógeno verde en una alternativa viable para el gas natural, y el tipo de hidrógeno derivado de él. Sin embargo, es una nueva área de investigación y aún no se han encontrado pruebas concluyentes.
 
El problema con esos potenciales billones de toneladas de hidrógeno que yacen bajo la superficie de la Tierra es la palabra potencial. Como señaló New Scientist en su informe sobre la mina albanesa, la evidencia de depósitos reales es escasa, y "la mayoría de las afirmaciones sobre vastos depósitos de hidrógeno debajo de la superficie se basan en la extrapolación, en lugar de mediciones directas".
 
Los hallazgos que los investigadores hicieron en esa mina albanesa respaldan una visión cautelosa sobre esta nueva área de estudio. El yacimiento que descubrieron filtraba hidrógeno a un ritmo de 11 toneladas al año. Es una cantidad minúscula y, sin embargo, es el mayor flujo de hidrógeno detectado de una sola fuente en el mundo. Basándose en ese flujo, los investigadores estimaron que el depósito de la mina contenía entre 5.000 y 50.000 toneladas de hidrógeno.
 
Esta es una cantidad ínfima en comparación con lo que prevén los planificadores de la transición e incluso en comparación con lo que el mundo consume en términos de hidrógeno actualmente. El año pasado, la demanda de hidrógeno aumentó un 3% hasta los 95 millones de toneladas, según la Agencia Internacional de la Energía. Si el vector energético cumple la promesa, esta demanda aumentará sustancialmente en las próximas décadas.
 
Incluso la perspectiva de tal aumento de la demanda en este momento está alimentando un gran interés en el espacio del hidrógeno. Es probable que este interés se intensifique aún más en el contexto de las esperanzas que los gobiernos depositan en el hidrógeno.
 
El Departamento de Energía de Estados Unidos, por ejemplo, asignó recientemente 20 millones de dólares en apoyo financiero para la investigación geológica del hidrógeno en ocho estados. En Europa, el año pasado se dio a conocer un descubrimiento potencialmente enorme que empequeñece al de Albania, pero ha habido pocas noticias al respecto desde entonces.
 
El hidrógeno geológico podría ser el nuevo hidrógeno verde en términos de hype. Todavía no se ha establecido si estará a la altura. Y puede llevar un tiempo.
 
Por Irina Slav para Oilprice.com