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Biden podría dar un gran impulso a los mineros de tierras raras

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La escasez mundial de chips semiconductores ha causado estragos en diversos sectores, incluidos los de tecnología, automoción, electrónica de consumo y todo lo demás. Después de años de tibia demanda, la pandemia de COVID-19 provocó una gran ola de compras de tecnología, y los fabricantes de computadoras personales, tabletas, computadoras portátiles y consolas de juegos fueron tomados con la guardia baja. La industria automotriz ha sido hasta ahora la más afectada por la escasez de chips, lo que ha llevado a varios fabricantes de automóviles líderes a recortar la producción.  Pero la pandemia y la revolución de la energía verde han desencadenado otra crisis de productos básicos: una escasez mundial de tierras raras. 
 
De hecho, un informe reciente de la Agencia Internacional de Energía (AIE) advirtió que el mundo no alcanzará sus objetivos climáticos a menos que haya un fuerte aumento en el suministro de metales necesarios para producir paneles solares, turbinas eólicas, automóviles eléctricos y otras energías limpias. tecnologías.
 
Estados Unidos depende en gran medida de China para su suministro de elementos de tierras raras (REE) vitales en la fabricación de paneles solares, molinos de viento, baterías de automóviles eléctricos, teléfonos celulares, computadoras, sistemas de defensa nacional, equipos médicos e incluso en tecnologías de petróleo y gas.
 
Afortunadamente, la clase política estadounidense parece estar a la altura del desafío de impulsar la producción local de REE.
 
La semana pasada, el Congreso de Estados Unidos presentó un proyecto de ley bipartidista que otorgaría créditos fiscales para la producción nacional de imanes permanentes de tierras raras.
 
El representante demócrata Eric Swalwell y su homólogo republicano Guy Reschenthaler introdujeron la "Ley de crédito fiscal para la producción de imanes de tierras raras", que otorgaría un crédito fiscal de $ 20 por kilogramo de imán de tierras raras producido en el país, y el crédito fiscal aumentaría a $ 30 por kilogramo si todo el material de tierras raras utilizado se produce o recicla en el país.
 
Rompiendo el dominio REE de China
 
Los minerales de tierras raras, también conocidos como las “vitaminas de la química”, son un grupo de 17 elementos que se utilizan en la fabricación de una amplia gama de equipos en pequeñas dosis para producir poderosos efectos saludables. Estos minerales se utilizan ampliamente en teléfonos inteligentes, baterías, turbinas, láseres, pistolas electromagnéticas, misiles, sensores de armas avanzadas, tecnología de sigilo y tecnología de interferencia. Por ejemplo, el lantano se utiliza en equipos de iluminación y lentes de cámaras; neodimio en vehículos híbridos; praseodimio en motores de aviones; europio en reactores nucleares y gadolinio en resonancias magnéticas y radiografías. Las refinerías de petróleo también utilizan catalizadores de tierras raras para procesar el petróleo crudo en gasolina y combustible para aviones.
 
Los generosos créditos fiscales podrían traducirse en ahorros fiscales sustanciales para los nuevos productores de REE aquí en los EE. UU.
 
Por ejemplo, USA Rare Earth , podría recibir de $ 40 millones a $ 60 millones en créditos fiscales una vez que entre en pleno funcionamiento y alcance su objetivo de al menos 2.000 toneladas métricas de imanes de tierras raras al año.
 
Pero los créditos fiscales de los imanes de tierras raras no son la única herramienta que están considerando los legisladores. La “ Ley de Recuperación de Tierras Raras Estadounidenses (RARE)” , otra ley bipartidista, establecería deducciones fiscales permanentes para los mineros REE nacionales.
 
Tanto las deducciones fiscales como los créditos fiscales a la producción tienen un final similar: nivelar el campo de juego con la industria de energía renovable altamente dominante de China.
 
Aunque es un jugador menos dominante en este espacio que hace una década, China ha mantenido un dominio absoluto sobre la industria a lo largo de los años, exportando más del 70% del suministro mundial de tierras raras en los últimos años. Solo la mina Bayan Obo de China suministra cerca de la mitad de los elementos de tierras raras del mundo. 
 
De hecho, China es un monopolio de tierras raras, que suministra el 80% de los elementos de tierras raras (REE) utilizados por Estados Unidos. Esto deja a EE. UU. En una posición particularmente vulnerable en caso de una guerra comercial, algo que no pasa desapercibido para China, ya que el Global Times una vez se regodeó de que " la necesidad de EE. UU. De tierras raras es un as en la mano de Beijing ".
 
Es absolutamente necesario algún tipo de incentivos fiscales si las empresas REE estadounidenses como USA Rare Earths esperan volverse competitivas en un escenario global. Después de todo, Beijing nunca ha rehuido el uso de una variedad de herramientas fiscales para apoyar su industria de REE, que van desde devoluciones de impuestos en la década de 1980 hasta impuestos a la exportación en la década de 1990. Actualmente, China ha impuesto un impuesto al valor agregado del 13% sobre los productos de tierras raras, y las exportaciones de imanes de tierras raras son elegibles para un reembolso del IVA. Eso les da a los fabricantes de imanes de tierras raras de China una ventaja del 13% en el costo de las materias primas sobre sus competidores extranjeros.
 
Y, los Estados Unidos tampoco carecen exactamente de recursos de REE, con una montaña en Wyoming llamada Bear Lodge que contiene alrededor de 18 millones de toneladas de REE, suficiente para abastecer al país durante años.
 
Reciclaje de tierras raras
 
Aparte de las exenciones fiscales para impulsar la producción interna, EE. UU. Tiene un gran potencial para desarrollar instalaciones de reciclaje de REE.
 
Actualmente, solo alrededor del 1% de REE se recicla de los productos finales al final de su ciclo de vida.
 
Sin embargo, el potencial de reciclar tierras raras es enorme. 
 
Un documento de 2013 dice que simplemente aumentar la tasa de recolección de baterías, bombillas e imanes podría mejorar la tasa de reciclaje de REE desde un uno por ciento hasta un 20-40%. Eso equivaldría a hasta el 5% de la producción minera global de REE, o casi la mitad del suministro anual de minas de EE. UU. Pero podríamos hacerlo aún mejor. Como dijo a ArsTechnica Simon Jowitt, profesor asistente del Departamento de Geociencias de la UNLV , mucho más del 40% de REE podría reciclarse dependiendo de las tasas de adopción de tecnologías como los vehículos eléctricos.
 
Para ser justos, reciclar esa cantidad de tierras raras no sería un paseo por el parque.
 
Los diversos tipos de productos electrónicos que se reciclan no necesariamente contienen suficientes tierras raras y en las proporciones adecuadas para que el reciclaje de esos elementos sea rentable. En muchos casos, los fabricantes generalmente no son responsables de ejecutar las operaciones de reciclaje, lo que significa que es posible que ni siquiera estén al tanto de qué componentes contienen qué materiales. 
 
La industria de REE de los Estados Unidos necesita pedir prestada una hoja de Europa.
 
Los residuos de aparatos eléctricos y electrónicos WEEE de la UE requieren que los fabricantes de dispositivos electrónicos no solo financien o realicen el reciclaje de esos dispositivos, sino que también exigen a los vendedores que ofrezcan la recogida gratuita de residuos electrónicos.
 
Pero, en última instancia, todo podría reducirse a la voluntad política, o la falta de ella.
 
El proceso de obtención de permisos en los EE. UU. Es ridículamente largo y puede llevar hasta tres décadas en comparación con solo dos años en países como Australia y Canadá. Navegar por un campo minado regulatorio de reglas laberínticas, locales, estatales y federales sofoca a las empresas mineras estadounidenses en comparación con sus competidores chinos. 
 
Pero dados los últimos movimientos bipartidistas en la industria, la industria REE de EE. UU. Finalmente podría estar lista para despegar.
 
Por Alex Kimani para Oilprice.com

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