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Opinión: ' Cómo un año terrible cambió a Exxon '

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A un mes de un enfrentamiento con los activistas en su reunión anual, Exxon Mobil Corp. está mostrando su mejor cara.
 
Desde su despliegue de capital hasta su mensajería, la transformación del gigante petrolero es sorprendente.Desde su despliegue de capital hasta su mensajería, la transformación del gigante petrolero es sorprendente.El argumento activista se basó en dos pilares. En primer lugar, la estrategia de Exxon para gestionar la transición energética era, en el mejor de los casos, poco clara y, en el peor, apenas existía. Exxon se ha movido para eliminar eso con un cambio en los mensajes sobre la demanda de energía a largo plazo, la creación de un negocio de captura de carbono y el nombramiento de un activista menos exigente , Jeff Ubben, en la junta. En segundo lugar, los resultados financieros de Exxon y el rendimiento de las acciones se habían desplomado , especialmente en relación con su histórico pasado. El viernes, Exxon salió con buenos resultados con los resultados del primer trimestre.
 
 
La mayor mejora se produjo en las áreas que Exxon más necesitaba: flujo de caja y apalancamiento. El flujo de caja libre de $ 6.6 mil millones cubrió dividendos por primera vez desde el otoño de 2018 y fue más alto que durante los nueve trimestres anteriores combinados. Exxon utilizó ese espacio adicional para respirar para recortar su abultado balance; la deuda neta se redujo en 3.400 millones de dólares.
 
Estos números confirman la ya muy alta probabilidad de que Exxon gane su batalla por poderes el próximo mes. Sin embargo, también demuestran cuánto la lucha, junto con la terrible experiencia de Covid-19, han cambiado la empresa.
 
Justo antes de que aparecieran los activistas a fines del año pasado, escribí que el alto gasto y el endeudamiento de Exxon habían convertido sus acciones en un juego de precios del petróleo apalancado, uno entre muchos en lugar del líder del grupo, en otras palabras. Aún así, eso ayuda cuando los precios y los márgenes del petróleo crudo (especialmente en el negocio de los productos químicos) van por el camino correcto, como lo han hecho en lo que va de año.
 
Viento de cola
 
Las últimas ganancias de Exxon se deben casi todo a los sólidos precios de las materias primas y los márgenes químicos, en contraste con hace un año.
 
 
Asimismo, el flujo de caja se vio impulsado por la mayor liberación de capital de trabajo en dos años, equivalente al 30% del flujo de caja libre. Mientras tanto, el gasto de capital en efectivo de $ 2.7 mil millones fue menos de la mitad del nivel de hace un año y el más bajo para cualquier trimestre en muchos años, lo que también favorece la cifra de flujo de efectivo libre. Quizás más que nada, las fuentes y los usos del efectivo de Exxon ilustran el cambio estratégico durante el año pasado desde apoyarse en el balance general para respaldar una fuerte inversión hasta recortar y defender el dividendo.
 
Qué diferencia hace un año (terrible)
 
El perfil de flujo de caja de Exxon ha pasado de un alto gasto de capital y endeudamiento a principios de 2020 a un bajo gasto, mayor efectivo de las operaciones y liquidación de la deuda.
 
Por supuesto, queda mucho por hacer. El rendimiento anualizado del capital empleado de alrededor del 5% es una mejora, pero sigue siendo demasiado bajo. La reducción de la deuda fue una grata sorpresa, pero la deuda neta con el capital se redujo solo en un punto porcentual; al 27,6%, el apalancamiento sigue siendo alto.
 
De cara al futuro, Exxon no puede contar con que los márgenes de los productos químicos se mantengan cerca de los máximos de una década o con mayores vientos de cola de capital de trabajo. A diferencia de su rival Chevron Corp., que acaba de aumentar su dividendo y enfrenta llamadas para reiniciar las recompras, los pagos de Exxon parecen estar estables por un tiempo, salvo que los precios de las materias primas sigan fortaleciéndose. Sin embargo, son los primeros días; El cambio estratégico de Exxon tiene solo unos meses. Los recortes de costos estructurales, que agregaron mil millones de dólares a las ganancias en el último trimestre en comparación con el año pasado, deberían continuar.
 
Sin embargo, sobre todo, es simplemente sorprendente cómo las pruebas del año pasado han cambiado a Exxon, no solo en la forma en que despliega el capital, que define a una empresa más que nada, sino también en sus mensajes. Seamos claros: el nuevo negocio de bajas emisiones de carbono es completamente una historia de "enséñame" para una empresa como esta. Pero la mera visión de Exxon pidiendo un proyecto gigante de captura de carbono en Texas, con la ayuda del gobierno federal nada menos , muestra cómo el mundo está afectando a esta institución que antes era la más distante . No cambiará mucho en esa reunión en unas pocas semanas, pero ya ha cambiado mucho.
 
Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.
 
Por Liam Denning
 
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