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Las grandes petroleras apuestan a que el hidrógeno verde es el futuro de la energía

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El combustible se adapta bien a las fortalezas de las grandes empresas en la gestión de proyectos y sus bolsillos profundos. 
 
 
Después de años de incursiones, las principales compañías petroleras finalmente están planeando el tipo de inversiones a gran escala que harían del hidrógeno verde un negocio serio. 
 
Están persiguiendo una visión muy particular de un futuro bajo en carbono: desarrollos multimillonarios que generan grandes concentraciones de electricidad renovable y la convierten en productos químicos o combustibles limpios que pueden enviarse a todo el mundo para impulsar camiones, barcos o incluso aviones.
 
"Las grandes petroleras han estado construyendo proyectos multimillonarios desde siempre", dijo Julien Rolland, jefe de energía y energías renovables en el comerciante de productos básicos Trafigura Group Pte Ltd. "Este hidrógeno verde, amoníaco verde será la nueva industria energética".
 
El plan se adapta bien a las fortalezas naturales de las empresas en la gestión de proyectos y su peso financiero, pero incluso con esas ventajas, todavía están haciendo una gran apuesta en una tecnología no probada que podría no alcanzar su potencial.
 
“No creo que ninguna empresa haya desarrollado nada a este tipo de escalas”, dijo Gero Farruggio, jefe de Australia y energías renovables globales en la consultora Rystad A/S.
 
Bolsillos profundos
Este mes ha visto una ráfaga de grandes noticias sobre el hidrógeno.
 
BP Plc está tomando la iniciativa en el Asian Renewable Energy Hub de $36 mil millones, un proyecto que tiene como objetivo instalar 26 gigavatios de parques solares y eólicos en un vasto tramo de 6500 kilómetros cuadrados (2500 millas cuadradas) de la región de Pilbara en Australia Occidental, y utilizar la electricidad generada para dividir las moléculas de agua en hidrógeno y oxígeno. Una vez que esté completamente desarrollado, cada año produciría alrededor de 1,6 millones de toneladas de hidrógeno verde o 9 millones de toneladas de amoníaco, que se pueden utilizar para fabricar fertilizantes. 
 
TotalEnergies SE se ha unido al conglomerado del multimillonario indio Gautam Adani en una empresa que tiene la ambición de invertir hasta $ 50 mil millones durante los próximos 10 años en hidrógeno verde. Una inversión inicial de $ 5 mil millones desarrollará 4 gigavatios de capacidad eólica y solar, aproximadamente la mitad de los cuales alimentará electrolizadores que producen hidrógeno utilizado para la fabricación de amoníaco. La empresa podría expandirse a 1 millón de toneladas de producción anual de hidrógeno verde para 2030, impulsada por 30 gigavatios de energía limpia.
 
Es solo cuestión de tiempo antes de que Shell Plc siga con un megaproyecto propio, dijo Paul Bogers, vicepresidente de hidrógeno de la compañía. Shell está buscando un lugar donde haya suficientes recursos eólicos y solares para un proyecto a gran escala que aproveche sus puntos fuertes, dijo en una entrevista al margen de la Cumbre de Hidrógeno del Financial Times en Londres.
 
“El tamaño de estos proyectos no es algo que haga una pequeña empresa nueva”, dijo Bogers. "Requiere bolsillos profundos".
 
El gigante estadounidense Chevron Corp. está dispuesto a gastar miles de millones en una mezcla de hidrógeno verde y azul, que utiliza una reacción química para dividir el gas natural y capturar y almacenar el dióxido de carbono. Los jugadores más pequeños en el mercado del petróleo también se están involucrando, con Trafigura analizando una serie de proyectos de hidrógeno verde de tamaño mediano, como un desarrollo de 440 megavatios cerca de Adelaide, Australia. 
 
Si bien la casa comercial no tiene el balance de una gran petrolera, está buscando desarrollar proyectos a gran escala de capacidad de múltiples gigavatios, incluido uno en América del Sur, y luego contratar a un socio más grande para construirlo, dijo Rolland. .
 
Línea de vida hacia el futuro
Las supergrandes mundiales todavía gastan la mayor parte de su dinero en petróleo y gas, pero están dedicando una proporción cada vez mayor a la energía baja en carbono. Eso ha incluido importantes inversiones en áreas muy alejadas de su negocio principal: parques eólicos marinos, plantas solares, tecnología de baterías y cargadores de automóviles eléctricos. 
 
“Los electrones no necesitan el tipo de infraestructura” en la que se especializan las grandes petroleras, dijo Meredith Annex, analista de BloombergNEF. Pero el hidrógeno es una molécula y "estas son empresas que entienden las moléculas y el diseño de infraestructura en torno a las moléculas". 
 
Hasta hace poco, los planes de hidrógeno de las grandes han sido modestos. BP está desarrollando un electrolizador en su refinería de Lingen en Alemania y su planta de Castellón en España, produciendo hidrógeno verde para usar en esas instalaciones. Shell puso en marcha una planta de 10 megavatios que produce hidrógeno para su refinería Rheinland en Alemania el año pasado y ya tiene planes para ampliar su capacidad. 
 
La naturaleza del hidrógeno, con sus complejas plantas de procesamiento, oleoductos presurizados e instalaciones de almacenamiento, y los buques cisterna especializados necesarios para la distribución, lo convierte en "un salvavidas hacia el futuro" para Big Oil, dijo Anexo. 
 
Hay otra sinergia natural para las empresas que tienen un largo historial de buscar las mayores concentraciones de energía y los mercados más grandes del mundo y encontrar formas de bajo costo para conectarlos. 
 
Para el hidrógeno verde, "uno de los atributos clave es tener recursos de energía renovable muy competitivos", dijo Tom Ellacott, vicepresidente senior de la consultora Wood Mackenzie Ltd. BP se fue a Australia porque "tiene mucho sol", mientras que TotalEnergies está en India porque "el amoníaco de bajo costo es potencialmente un mercado muy grande".
 
Juego largo
Si bien los proyectos gigantes pueden ser el futuro del hidrógeno verde, queda un largo camino por recorrer antes de que se demuestre que son comercialmente viables, dijo Pierre-Etienne Franc, director ejecutivo de Hy24, una empresa conjunta entre los administradores de activos Ardian SAS y FiveT Hydrogen. .
 
"No se puede pasar de un tamaño de 10 megavatios a un tamaño de gigavatios así como así", dijo Franc. Primero, será necesario construir instalaciones a una escala de cientos de megavatios, 10 veces el tamaño de los proyectos piloto que operan actualmente en Europa. Eso mejorará el conocimiento operativo y la capacidad de fabricación de electrolizadores necesarios para escalar al siguiente nivel, dijo.
 
Rystad estima que el tamaño promedio de un electrolizador de hidrógeno verde es de 3 a 4 megavatios. Eso debería aumentar 20 veces para 2025, dejando mucho trabajo preliminar por hacer para desarrollos a escala de gigavatios.
 
“Hay un largo camino por recorrer antes de que uno de estos proyectos realmente comience a ver una inversión de capital significativa”, dijo Farruggio. "Posiblemente será una exageración ver esto antes de 2030".
 
Eso encaja con los calendarios anunciados para la expansión total de las empresas de hidrógeno verde de BP y TotalEnergies, y está dentro de la fecha límite de 2050 para que las empresas logren emisiones netas de carbono cero. El hidrógeno a gran escala, aunque no se haya probado, podría representar la mejor oportunidad para que la generación actual de grandes petroleras siga siendo un actor clave en una industria energética compatible con el clima de mediados del siglo XXI. 
 
“En algún momento, el petróleo y el gas tendrán que comenzar a disminuir para seguir esa trayectoria alineada con París”, dijo Ellacott. El hidrógeno verde es la mejor opción para un nuevo centro de ganancias con bajas emisiones de carbono porque es "un mercado de crecimiento a largo plazo tan grande que realmente está en el punto óptimo de las grandes en términos de sinergias con sus negocios existentes".
 
 
 
Por: Will Mathis , Laura Hurst y François De Beaupuy