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El futuro de la Compañía Nacional de Petróleo de Colombia, Ecopetrol, está en riesgo

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La lucha de Ecopetrol para aumentar la producción ha magnificado las preocupaciones sobre sus perspectivas a largo plazo, con su desempeño financiero sufriendo.
 
La lucha del país para expandir sus reservas probadas de petróleo, su nuevo presidente antipetrolero y el continuo conflicto civil están obstaculizando la industria del petróleo y el gas.La lucha del país para expandir sus reservas probadas de petróleo, su nuevo presidente antipetrolero y el continuo conflicto civil están obstaculizando la industria del petróleo y el gas.A pesar de una larga historia de ser la compañía petrolera nacional mejor administrada de América Latina, Ecopetrol de Colombia está inundada por la incertidumbre. Durante más de una década, la importante energética integrada ha estado luchando para expandir significativamente sus escasas reservas probadas de petróleo. Ahora Ecopetrol enfrenta muchos vientos en contra graves que podrían descarrilar los esfuerzos para aumentar esas escasas reservas y una producción de petróleo más débil. Entre los más graves está el plan del primer presidente izquierdista de Colombia, Gustavo Petro, para prohibir la exploración de hidrocarburos. Su victoria electoral y el nombramiento de un aliado político como presidente ejecutivo de Ecopetrol hicieron que las acciones de la compañía cayeran en picado. Si bien el índice de referencia internacional Brent ha bajado un 27% en el último año, el valor de mercado de Ecopetrol se ha desplomado en un enorme 40% con un desempeño peor que Petrobras, la compañía energética estatal de Brasil, que enfrenta vientos en contra similares al ver que pierde un 19%.
 
Ecopetrol, que es una importante fuente de ingresos para el gobierno de Colombia, enfrenta un panorama sombrío. Durante más de una década, la compañía energética controlada por el estado ha estado luchando para reforzar sus reservas probadas o 1P, que a fines de 2022 ascendían a poco más de dos mil millones de barriles de petróleo, mientras que las reservas probadas y probables o 2P totalizaron 2.5 mil millones de barriles. El índice de reemplazo de reservas de Ecopetrol, que es esencialmente el volumen de producción reemplazado por descubrimientos, extensiones y la aplicación de una recuperación mejorada, cayó a 104% para 2022, que fue casi la mitad de 2021 y el más bajo desde 2016. Esas reservas son extremadamente bajas para una gran empresa internacional de energía integrada. En comparación, la mayoría de las otras compañías petroleras nacionales que operan en América Latina como Petrobras, con reservas probadas de 8.9 millones de barriles, poseen reservas de hidrocarburos significativamente mayores.
 
Las insignificantes reservas de Ecopetrol pueden atribuirse a la falta de éxito de la exploración en Colombia, donde se encuentra el núcleo de los activos upstream de la compañía, que no ha tenido ningún descubrimiento de petróleo de clase mundial desde la década de 1990. Una combinación de geología, conflictos civiles de larga duración y vientos en contra operacionales han pesado mucho en la exploración de hidrocarburos en Colombia en las últimas tres décadas. La falta de reservas de petróleo está afectando fuertemente el futuro de Ecopetrol, especialmente ahora que el presidente de Colombia, Petro, un ex guerrillero izquierdista, tiene la intención de poner fin a la adjudicación de nuevos contratos para la exploración de hidrocarburos en el país andino.
 
El nombramiento del presidente Petro el 11 de abril de 2023 de su aliado cercano David Roa como CEO de Ecopetrol, para reemplazar a Felipe Bayón, sacudió los mercados financieros. Los comentarios de Roa más tarde ese mes, donde dijo que Ecopetrol no presionará al gobierno de Colombia para nuevos contratos de exploración y que el plan de Petro para poner fin a la contratación para la exploración de hidrocarburos era responsable, alarmaron a los inversores. Esos comentarios hicieron que las acciones de Ecopetrol cayeran en caída libre con la compañía perdiendo hasta un 8% antes de recuperarse ligeramente. Cuando se consideran las escasas reservas de hidrocarburos de Ecopetrol, es fácil entender la gran preocupación que los comentarios de Roa provocaron en los inversionistas, particularmente cuando las reservas actuales de 2P probablemente durarán menos de una década al ritmo actual de producción.
 
La lucha continua de Ecopetrol para impulsar la producción de petróleo y gas magnificó aún más la alarma. Los últimos datos operacionales de Ecopetrol indican que la gran empresa energética integrada aún no ha regresado a los volúmenes de producción anteriores a la pandemia. Para el primer trimestre de 2023, la compañía de energía integrada levantó un promedio de 719,000 barriles de petróleo equivalente por día que, si bien es casi un 4% mayor año tras año, aún fue significativamente más bajo que los barriles por día producidos para ese período durante 2019. La producción anual de 2022 de 709,500 barriles de petróleo equivalente por día, mientras que el 4.5% más alta que el año anterior, fue un 2% más baja que los 724,800 barriles bombeados diariamente para 2019, el último año de producción total antes de la pandemia de COVID-2020 de 19.
 
Otra preocupación para los inversionistas fue que los ingresos netos de Ecopetrol en el primer trimestre de 2023 se desplomaron un 14% año tras año a $ 5,660 mil millones de pesos colombianos o alrededor de $ 1,3 mil millones. Después de notar la alarma que sus comentarios anteriores y los resultados del primer trimestre de 2023 de Ecopetrol causaron entre los inversionistas, Roa en la llamada de ganancias del primer trimestre de 2023 de Ecopetrol (audio en inglés) emitió un comunicado declarando que esperaba que la administración Petro pusiera a disposición más contratos de exploración y subastas de petróleo. Eso, junto con los recientes descubrimientos de hidrocarburos en tierra y mar adentro en Colombia, hizo poco para calmar los temores de los inversores, ya que las acciones de Ecopetrol aún languidecen a niveles no vistos desde la caída del precio del petróleo en 2015.
 
Si Petro continúa con su plan de poner fin a la emisión de nuevos contratos para la exploración de petróleo y gas natural en Colombia, no solo pone en riesgo la seguridad energética del país, sino que amenazará la existencia de Ecopetrol, lo que tendrá un fuerte impacto en los ingresos del gobierno. Dado que el gobierno de Colombia posee el 88% de Ecopetrol, junto con el pago de mayores ingresos fiscales después de los aumentos de impuestos de la industria de Petro en noviembre de 2022, la compañía de energía integrada es una fuente importante de ingresos fiscales. Durante 2022, Ecopetrol entregó dividendos al gobierno nacional que ascendieron a aproximadamente el dos por ciento de los ingresos fiscales totales. Después de los aumentos de impuestos de Petro, la tasa impositiva efectiva de Ecopetrol saltó de 34% a 44.5% y el impuesto sobre la renta pagado por la compañía en el primer trimestre de 2023 aumentó en un asombroso 44% año tras año a $ 5,593 mil millones de pesos o alrededor de $ 1,3 mil millones.
 
La prohibición de la fracturación hidráulica de Petro en Colombia será costosa para Ecopetrol. La empresa energética estatal solicitó durante septiembre de 2022 a la ANH suspender los contratos piloto de fracking de Kale y Platero por un período de 90 días. El proyecto de ley de Petro que prohíbe el fracking ya ha sido aprobado por el Senado de Colombia y se espera que reciba la autorización final del Congreso en los próximos meses. Tal medida hará que Ecopetrol probablemente pierda la inversión ya realizada en los proyectos de petróleo y gas no convencionales Kale y Platro. El socio de la compañía petrolera nacional en los pilotos Kale y Platero Exxon está en proceso de salir de Colombia y está tratando de recuperar su inversión del gobierno. Esto ha puesto fin a la especulación de que la exploración y explotación no convencional de petróleo y gas natural en Colombia permitirá a Ecopetrol aumentar sus escasas reservas y producción de hidrocarburos.
 
Hay indicios de que la administración de Petro puede interferir aún más en las operaciones de Ecopetrol. La ministra de Energía, Irene Vélez, declaró a principios de mayo de 2023 que el gobierno considerará implementar una política para reducir los precios de la gasolina en lugar de mantener la paridad con los precios internacionales como ha ocurrido anteriormente. Esto se logrará aumentando los subsidios a los combustibles, que en el pasado fueron un factor que contribuyó al creciente déficit de Bogotá, o dictando el precio de las ventas internas a Ecopetrol, que es la refinería más grande de Colombia. Tal política podría pesar sobre la rentabilidad de Ecopetrol en un momento en que la gran empresa energética integrada está bajo la presión de una tormenta casi perfecta de precios débiles del petróleo, una política gubernamental intrusiva y la falta de reservas probadas. Si la administración de Petro procede a dejar de otorgar nuevos contratos para la exploración de hidrocarburos y tiene éxito en la prohibición del fracking, entonces el futuro a largo plazo de Ecopetrol como productor de petróleo aguas arriba está en juego.
 
Por Matthew Smith para Oilprice.com